Zarzuela Catalana & María Luisa Cake

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May is the month of birthdays in my family, including my own. Her birthday is on May 1st and this year is the year of multiple events for us: graduation parties, baby showers, etc. So, we decided that for all the May birthdays we would keep it simple, at least for us adults. Well, simple doesn’t mean you cannot make it special. My mom loves seafood. We grew up eating a lot of exotic dishes and plenty of seafood. What better way to celebrate my mom’s birthday than to cook up something with the flavor of the seas.  Sorry land lovers, this post is only for true seafood lovers.

It’s not a Salvadorian recipe, however, we love dishes with a Mediterranean influence and that’s how Latin American food is like, a perfect blend of new and old worlds.It may seem like a complicated dish, but don’t feel intimidated by the process. Seafood cooks really fast and this is definitely something you want to enjoy immediately. Most of the work and time involved is the prep and shopping for ingredients, so it’s certainly a dish for a special and relaxed occasion with friends and family. It’s not a weeknight dinner.

Zarzuela Catalana

For about 6 servings

  • 1 lb. raw shrimp, cleaned, tails intact
  • ½ lb. or 8 oz. firm white fish fillets like cod or mahi mahi, cut into 1-2 inch pieces
  • ½ lb. or 8 oz. mixed seafood like calamari, scallops, etc.
  • 24 or more mussels, cleaned
  • 6-7 cups fish stock (see cooking steps below)
  • 1/3 cup olive oil
  • 1 onion, chopped
  • 1 carrot, chopped
  • 3 celery sticks, chopped
  • 2 bay leaves
  • 2 sprigs of fresh thyme
  • 5 cloves garlic, mashed
  • 1 teaspoon paprika
  • pinch of saffron threads
  • 1 cup white wine
  • 1 tube tomato paste (you may not need all of it)
  • chopped fresh parsley
  • salt and pepper to taste
  • 2 slices day old bread, cubed
  • 5 blanched almonds

Additional ingredients to make a base or fish stock:

½ lb. fish trimmings (such as heads, bones, tails, etc.)

Begin by making a base or fish stock for the stew. Visit your local fish market or grocery store and ask for ½ to 1 lb of fish bones. This is more or less the quantity you need to make about 6 cups of stock. If you end up making more than you need, you can freeze the leftovers for up a to a month.

In a large pot, drizzle olive oil and dump all the fish bones along with onions (reserve some chopped onions for later), celery, carrots, thyme, garlic, and bay leaves. Season with salt and pepper. Squeeze in about half of the tomato paste into the mixture and cook on medium high heat until the onions are caramelized and the tomato paste begins to brown and stick to the pot. Add the wine and deglaze using a plastic or wooden spoon. Pour in about 1.5 liter or 6 cups of water. Give it a stir, and simmer with a lid on for about 20 minutes. Allow it to cool a bit before straining.

The last step to having a great fish base for this dish is to strain the fish bone stock through a fine mesh sieve. This is an important step as you don’t want your family or guests to choke with a fish bone. It can be extremely dangerous, however, you’ll end up with a really rich and smooth fish stock for your fish stew. Store in an airtight container until ready to use.

Now on to the zarzuela…

In a Dutch oven pot or something similar, drizzle some olive oil and add the bread and almonds, stirring until golden. Add crushed garlic during the last minute. Process these ingredients with a handful of fresh parsley and a little fish stock to make a smooth paste. This is known as a picada, which serves as a thickening agent and also adds great taste to your zarzuela. Set aside when done.

Drizzle more olive oil into your pot and brown the fish, shrimp, and mixed seafood in batches, seasoning with salt and pepper each time. It’s important not to overcrowd the pan because that causes any meat or seafood to give off too much liquid and it won’t brown the way you want. Hear the sizzle and get that nice golden color on each piece of seafood. Set aside on a large plate or dish.

Next, add the rest of the onion, garlic, and paprika to the pot. Cook until the onions are tender and translucent. Add the saffron, remaining ½ cup of wine, and tomato paste. Allow the wine to reduce a bit and add about 6 cups of fish stock. Heat and simmer, for about 10-15 minutes to allow the stock to reduce a bit and the flavors to concentrate.

Add the mussels to the stock and simmer, covered, for about 2-3 minutes. Discard any mussels that do not open. Add all the seafood and the picada paste, stirring gently until the sauce has thickened and the seafood has cooked. This only takes about 2-3 more minutes. Season, to taste.

Serve in shallow bowls and garnish with finely chopped parsley and pair up with some crusty baguette slices to soak up all the sauce. Enjoy!

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The Birthday Cake

Bella and I had gone on a field trip to Tanaka Farms a couple of days before my mom’s special meal and we picked some beautiful, plump organic strawberries. How perfect for my mom’s birthday since she loves fresh strawberries in cake. I used a recipe for María Luisa cake from My Colombian Recipes blog. The only change I made was I added orange liqueur and orange zest instead of lemon zest. In El Salvador this spongy cake is traditionally made in pastry shops, with a white frosting and red sugar and sort of a pastry cream filling. I wanted something lighter so I just used whipped cream with fresh strawberries and sprinkled the top with confectioner’s sugar. It turned out so delish and it wasn’t overwhelmingly sweet. It’s the Latin American version of a Victoria sponge cake. At the end of the day, my mom had a great time and her little granddaughters did as well. We love parties and get togethers, especially when making fun dishes and desserts is involved. Even Mr. Dinosaur gets in on the action. 

Bella y yo habíamos ido en una excursión a la Granja Tanaka un par de días antes de la comida especial de mi mamá y pudimos recoger unas ricas fresas orgánicas. Muy ideal para el cumpleaños de mi mami ya que a ella le gusta mucho el pastel con fresas. Utilicé una receta de Torta María Luisa del blog Recetas de Colombia. El único cambio que hice fue que añadí licor de naranja y la ralladura de una naranja en vez de ralladura de limón. En El Salvador esta torta esponjosa se hace tradicionalmente en pastelerías, con un turrón blanco y azúcar roja y un tipo de relleno de crema pastelera o leche poleada. Yo quería algo más ligero por lo que utilicé crema batida con fresas frescas y lo espolvoreé con azúcar glas. Resultó tan delicioso este pastel y no fue extremadamente dulce. Es la versión latinoamericana de una la torta inglesa Victoria. Al final del día, mi mami pasó un buen momento y sus pequeñas nietas también. Nos encantan las fiestas y reuniones, especialmente cuando se trata de preparar platos y postres. Es muy divertido. Miren, hasta el Mr. Dinosaurio es parte del festejo.

En Español

Mayo es el mes de los cumpleaños en mi familia, incluyendo el mío. El cumpleaños de mi mamá es el 1 de mayo y este año es el año de múltiples eventos: Día de la Madres, fiestas de graduación, baby shower, etc. Por lo tanto, decidimos que, para todos los cumpleaños de mayo tendríamos algo sencillo, al menos para nosotros los adultos. Bueno, sencillo no quiero decir que no se puede hacer algo especial. Mi mamá adora los mariscos. Crecimos comiendo una gran cantidad de platos exóticos y un montón de mariscos. ¿Qué mejor manera de celebrar el cumpleaños de mi mamá que cocinando algo gustoso y con el sabor del mar. Y para ustedes amantes de la tierra, lo sentimos, este post es sólo para los verdaderos amantes de los mariscos.

Esta no es una receta de El Salvador, sin embargo, nos encantan los platos de influencia mediterránea y así es como la comida latinoamericana es, una mezcla perfecta de mundos nuevos y viejos. Puede parecer como un plato complicado, pero no se sientan intimidados por el proceso. Los mariscos se cocinan muy rápido y este plato es definitivamente algo que se debe disfrutar al instante. Lo que implica la mayor parte del trabajo es la preparación y la compra de los ingredientes, por lo que es sin duda un plato para una ocasión especial y relajada con amigos y familiares. No es una cena de entre semana.

Zarzuela Catalana

Rinde aproximadamente 6 porciones

  • 1 libra de camarones crudos, limpios, con las colas
  • ½ lb u 8 oz filetes de pescado firme blanco como el bacalao o dorado, cortados en trozos de 1-2 pulgadas
  • ½ libras u 8 oz de mariscos mixtos como calamares, vieiras, etc.
  • 24 o más, mejillones limpios o almejas
  • 6-7 tazas de caldo de pescado (ver receta abajo)
  • 1/3 taza de aceite de oliva
  • 1 cebolla picada
  • 1 zanahoria, picada
  • 3 ramas de apio, picadas
  • 2 hojas de laurel
  • 2 ramitas de tomillo fresco
  • 5 dientes de ajo, machacados
  • 1 cucharadita de paprika
  • 1 pizca de hebras de azafrán
  • 1 taza de vino blanco
  • 1 tubo de pasta de tomate (puede que no necesite todo)
  • perejil fresco
  • sal y pimienta al gusto
  • 2 rebanadas de pan viejo, en cubos
  • 5 almendras blanqueadas

Los ingredientes adicionales son para hacer una base o caldo de pescado:

½ lb de espinas y partes de pescado (como cabezas, colas, etc.)

Comience haciendo una base o caldo de pescado para el guiso. Visite su tienda de comestibles o puesto de mariscos local y pedir ½ a 1 libra de huesos de espinas. Esto es más o menos la cantidad que necesita para hacer unas 6 tazas de caldo. Si se termina haciendo más de lo necesario, se puede congelar lo que sobre hasta por un mes.

En una olla grande, rocíe aceite de oliva y eche todos los huesos de pescado junto con la cebolla (reservar un poco de cebolla picada para más tarde) hojas, apio, zanahorias, tomillo, ajo, y hojas de laurel. Condimentar con sal y pimienta. Añada alrededor de la mitad de la pasta de tomate en la olla y cocer a fuego medio hasta que la cebolla esté caramelizada y la pasta de tomate empiece a dorarse y se comience a pegar en la olla. Añadir el vino y raspe la olla usando una cuchara de plástico o de madera. Es una manera de añadir sabor con todo lo que se pega en la olla, siempre y cuando no permita que los ingredientes se quemen.

Verter aproximadamente 1.5 litro o 6 tazas de agua. Revuelva, tape, y cocine a fuego lento durante unos 20 minutos. Deje que el caldo se enfríe un poco antes de colar.

El último paso para tener una buena base de pescado para este plato es colar el caldo de pescado a través de un colador de malla fina. Este es un paso importante, ya que no quiere que su familia o invitados se atoren con una espina de pescado. El resultado después de colar será un suave y rico caldo de pescado para su zarzuela catalana. Reserve en un recipiente hermético hasta que esté listo para su uso.

Para hacer la zarzuela…

A continuación, en una olla horno holandés o algo similar, rocíe un poco de aceite de oliva y añada el pan y las almendras, revolviendo hasta que esté todo dorado. Añadir el ajo picado en el último minuto. Procesar estos ingredientes con un puñado de perejil fresco y un poco de caldo de pescado hasta formar una pasta suave. Esto se conoce como picada en lo que es la cocina catalana y sirve como un espesante en salsas y también da un buen sabor. Esto se le mezcla a la zarzuela al final.

Rocíe más aceite de oliva en la olla y dore el pescado, camarones y mariscos mixtos, un poco a la vez. Si se llena la cazuela demasiado, todo despedirá mucho jugo y no se dorará bien. Sazonar con sal y pimienta. Retirar y reservar en un plato grande.

A continuación, añadir el resto de la cebolla, el ajo, y paprika a la olla. Cocine hasta que la cebolla esté tierna y transparente. Añadir el azafrán, ½ taza restante de vino, y la pasta de tomate. Deje que el vino hierva un poco y añadir alrededor de 6 tazas de caldo de pescado. Cocine a fuego lento, durante unos 10-15 minutos para reducir la salsa un poco y permitir que los sabores se concentren.

Agregar los mejillones a la salsa y cocer a fuego lento, tapado, durante unos 2-3 minutos. Deseche los mejillones que no se abran. Añadir todo el marisco y la picada, revolviendo suavemente hasta que la salsa haya espesado y los mariscos estén cocinados. Esto sólo tarda unos 2-3 minutos más. Sazone al gusto.

Servir en platos poco hondos y decore con perejil finamente picado, acompañados con algunas rebanadas de pan crujiente para absorber toda la salsa. ¡Qué disfrute!

 

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